Серая куропатка

Серая куропатка, как и перепел, широко известна почти во всех районах нашей страны.

На севере ее называют куропать, куроптаха, куропташка, в Сибири — куропатка, на юге — куропя и курохта. Кое-где зовут ее полевым, степным, польским, овинным и слободским рябчиком и даже рябчиком-голоножкой.

В большинстве названий подчеркивается близость этой птицы к отряду куриных и к домашней курице. В других названиях отражено то обстоятельство, что куропатка живет не только в поле, но и у овина.

Народ, как всегда, точен в своих определениях. Действительно, серая куропатка поселяется только возле человека. Она вместе с ним продвигается на Север, кормится злаками, но не приносит существенного вреда посевам. В начале зимы куропатка перекочевывает в кустарники возле полей, а глубокой зимой прибивается к жилью, добывая корм возле овинов и амбаров.

Ее можно видеть довольно часто, потому что обитает она в условиях, созданных человеком, и уже потеряла способность жить среди дикой природы. И куда бы ни продвигался человек, осваивая под посевы новые земли,— она идет за ним.

Так, в шестидесятых годах прошлого столетия серая куропатка появилась возле Ярославля, где были сведены большие массивы леса, а земли пущены под пашню. Несколько лет спустя она продвинулась на север еще дальше и стала встречаться возле Петрозаводска.

Охотники старшего поколения помнят, что серая куропатка часто встречалась не только в степных просторах Украины и Поволжья, но и в центральных областях европейской части страны.

Осенью, когда заканчивалась охота с собакой в лесу и на болоте, серая куропатка оставалась почти единственной дичью. Она как бы позволяла продлить часы и дни охоты в «бабье лето», в сухую осень и еще раз насладиться и шумным взлетом большой, взматеревшей стаи птиц, и замечательной работой собаки.

Куропатка считалась прекрасной дичью, и многие писатели-охотники посвятили ей вдохновенные строки.
В «Записках ружейного охотника Оренбургской губернии» С. Т. Аксаков писал о ней восторженно: «Серая куропатка, по моему мнению, если не лучшая, то одна из лучших птиц во всех породах степной и лесной дичи, кроме вальдшнепа. Как красивы ее пестрые, темные, красно-желтые, коричневые и светло-серые перья! Как она стройно, кругло и крепко сложена! Как она жива, проворна, ловка и миловидна во всех своих движениях! Как жирна и вкусна бывает осенью и зимою...»

В наше время, к сожалению, далеко не всякому охотнику удается видеть серую куропатку и сделать по стайке птиц хотя бы один торопливый дуплет: численность этой замечательной дичи резко сократилась.

И сейчас не так нужна пропаганда всех известных способов ее добывания, как указание на те средства, с помощью которых мы сможем в ближайшие годы восстановить численность этой птицы.

Серая куропатка обитает у нас от наших западных границ до Алтая и от Белого моря до Закавказья и Казахстана.

В различных географических зонах страны отмечаются пять ее основных видов: среднеевропейская, среднерусская, закавказкая, сибирская и маньчжурская.

Для охотника эти различия несущественны. Ему лишь интересно отметить одну закономерность: чем дальше на восток, тем заметнее разница в окраске оперения птиц. У западных подвидов куропатки общий тон окраски почти каштаново-рыжий, у восточных — чистосерый.

Гораздо резче отличается от серой куропатки обитающая в восточных районах — от Ферганской долины и Семиречья, по всему югу Сибири и в Забайкалье — бородатая куропатка. Она значительно меньше серой и зачастую встречается в горах даже на -высоте до 3000 метров.

Все куропатки, как правило, птицы оседлые. Исключение составляют лишь птицы, живущие на огромном пространстве между Иртышом и Средней Волгой.

Пролет куропаток начинается там после заморозков; возле Волгограда он хорошо заметен в конце октября и в начале ноября. Летят куропатки после захода солнца, До полной темноты, и по утрам. Сотни табунков по 5—10—20 птиц идут на юго-запад, в степи Ставрополья и к берегам Азовского моря. Из северных районов Казахстана куропатки отлетают в Среднюю Азию. Почти во всех других районах серые куропатки совершают лишь небольшие перекочевки из открытых полей в кустарники, сады и прижимаются к населенным пунктам. Держатся они и у тех мест, где жируют зайцы, и по проезжим дорогам.

Как и перепел, куропатка гнездится возле хлебных полей, но предпочитает такие участки, где поблизости есть мелколесье и кустарники, заросшие овраги и балки, поймы рек, густые заросли бурьяна, ситника и даже камышей; в более южных районах охотно поселяется на степных предгорьях, заросших кустами и высоким разнотравьем.

Куропатки — птицы наземные и на деревья садятся крайне редко, в лесах не встречаются. Лишь иногда удается видеть их ночью на лесных дорогах, близко примыкающих к полям.

Если иметь в виду куропатку среднерусскую, то это птица чуть побольше нашего голубя, мясистая и плотная, очень напоминающая небольшую домашнюю курицу. Да и своим поведением она очень схожа с курицей: много и быстро бегает, суетится, охотно роется в земле, купается в пыли и кудахчет.

«У куропаток,— писал С. Т. Аксаков,— есть три рода крика или голоса: первый, когда они целою станицей найдут корм и начнут его клевать, разгребая снег или землю своими лапками: тут они кудахчут, как куры, только гораздо тише и приятнее для уха; второй, когда увидя или услыша какую-нибудь опасность, собираются улететь или окликаются между собою. Этот крик тоже похож несколько на куриный, когда куры завидят ястреба или коршуна; и, наконец, третий, собственно им принадлежащий, когда испуганная стая летит со всею силой своего быстрого полета...»1
Этот крик напоминает громкое задорное чириканье, чмоканье, и его не так уж трудно воспроизвести: нужно лишь приложить большой палец к середине указательного, и если нижняя губа будет покоиться на большом пальце, а верхняя—на указательном, то стоит втянуть воздух, и получится чмоканье.

Известный охотник и натуралист Н. А. Зворыкин писал, что, регулируя и подбирая нужный тон, силу и ритм, можно добиться звука, весьма близкого к чириканью куропаток, на который они обычно охотно отвечают.
В оперении куропатки преобладает серый цвет, но верх с рыжеватым отливом. Голова бурая, более темная на затылке. Над клювом, через лоб,— узкая черная полоса. На светло-серой груди — большая каштановая подкова, резко отделенная узкой белой полоской. На боках — поперечные рыжие полосы и узкие, как нитка, дольные черточки, на крыльях и на спине — мелкий струйчатый рисунок, образованный полосками и крапинками. Радужина глаз каряя, клюв бурый, ноги рогового цвета, мохнатые лишь в верхней части; у старых самцов — голубовато-серые. Самка мало отличается от самца. Обычно она меньше размером и окрашена более тускло; наконец, у нее не так ярко выражена подкова на грудке.

Питаются куропатки семенами сорняков, падалицей хлебных злаков, особенно гречихи и проса, зелеными листьями, корнями и клубнями различных трав, ягодами шиповника. Пищей им служат и насекомые — саранча, кобылки, цикады, а также моллюски. Зимой, в малые снега, куропатки кормятся на озимях, выбирают гусениц совки и вредной черепашки. В периоды тяжелой бескормицы склеивают сережки на нижних ветках березы. В холодные и многоснежные зимы куропаткам не удается добыть корм, они погибают...

В отличие от перепела серые куропатки разбиваются на пары, и петушок заботится о своем потомстве. Есть основания полагать, что насиживают оба родителя и самец деятельно заботится о своих куропатчатах.

Начало кладки относится к концу апреля или к началу мая. Гнездо, как и у перепела,— небольшая ямка в густой траве, в хлебах, под кустом или под кочкой, выстланная перьями или пухом. Насиживание длится немногим более трех недель. Яиц в гнезде 12—20, иногда и больше. Яйца овальные бледно-оливкового цвета. Интересно отметить, что вылупляются птенцы куропатки не совсем обычным способом: они не пробивают носом тонкой скорлупы, как это делают многие куриные. Еще С. Т. Аксаков свидетельствовал, что скорлупу яиц куропатки всегда находят разделенной на две совершенно равные части, словно разрезанную острым ножом.

Молодые держатся с родителями, кормясь в полях и забредая в огороды, сады, и как только подрастут, начинают делать перелеты. Обычно утром, на рассвете, стайка поднимается с места ночлега и отлетает на жировку. Птицы скликаются, снова делают перелет и уже на новом месте проводят весь день. Вечером — снова перелет, и выводок устраивается на ночевку, причем все птицы располагаются кружком, нос к носу, оставляя приметные следы своего пребывания на земле. 

Примерно в половине августа выводки начинают соединяться в стаи, до 30—80 штук, и совершают на зорях перелеты, иногда значительные, к местам жировки и ночевки. В одну стаю сбиваются возле чужих родителей и птенцы, потерявшие мать и отца.
Все эти особенности жизни птиц нужно знать, чтобы определить их более или менее постоянные стации (места обитания) и потратить как можно меньше времени на розыски выводка или стаи.

Опытные охотники еще за несколько дней до открытия охоты на куропаток тщательно знакомятся с местностью, чтобы определить маршрут предстоящих вылазок, слушают, где чирикают птицы и куда они отправляются на ночлег. Такая подготовка к охоте обычно дает хорошие результаты.